대한민국 중식의 대가, 스타셰프 하면 떠오로는 인물이 있다. 바로 이연복이다.

그는 어린 나이부터 주방에서 일하기 시작했다. 지금까지 무려 47년 세월이다. “죽는 날까지 요리를 할 것 같다”는 이미 유명한 ‘장인'(匠人)으로, 또 요식업계 스승으로 그 존재감이 날로 커지고 있다.

하지만 그의 중식당 ‘목란’이 있는 서울 서대문구에선  그를 ‘연희동 고양이 집사’로 부르길 더 좋아한다. 음식을 대하는 마음만큼이나 동물을 사랑하는 마음 또한 큰  그의 이야기를 들어보자.

 

– 반려동물에 애정을 갖게 된 특별한 계기가 있다면서요?

“저는 어려서부터 강아지를 키웠어요. 그리고 어느 순간 부터는 생명을 존중하게 되는 마음이 많이 생겼어요. 다 같은 생명이잖아요. 항상 가족같이 생각하며 지냈고, 점점 마음이 짠해지고 깊어지더라구요.

그러다가 강아지 ‘쪼코’를 하늘나라로 보내고 나서는 마음이 너무 아프고 상처가 되어 더 이상 키우지 못하겠더라고요.”

 

-지금은 하늘나라에 있는 쪼코에 대한 이야기가 궁금해요.

“제가 쪼코에 대한 애정이 남다른 이유에는 스토리가 있어요. 옛날에 제 가게 직원이 강아지 파는 할머니에게서 마지막 남은 한 마리를 사와서는 저 보고 키워보라는 거예요. 갑자기 그러니까 많이 당황스러웠죠.

그래서 제가 한 일주일 정도만 보살피면서 아픈 곳은 없는지 병원에서 검사도 하고 좋은 컨디션으로 다른 곳에 입양을 보내야겠다고 생각했어요.

그런데, 병원을 데려갔는데 안 아픈 곳이 없다할 정도였어요. 얘를 다른 곳으로 보내면 분명 유기견 밖에 더 되겠나 했죠. 그래서 제가 키우게 됐어요. 10년도 채 못 살았고, 사는 동안에도 계속 병치레를 했어요. 그래서 더 마음이 아팠죠. “

 -현재는 반려동물을 키우지 않고 있다고 들었어요.

“네 맞아요. 반려동물을 하늘나라로 보내는 마음을 아니까 그게 너무 두렵고 슬퍼서 키우지 못하고 있어요. 그대신 유기견 보호소나 개인적으로 하는 후원들을 하고 있어요.

그런데 센터들 중엔 좀 이상한 곳도 많아서, 정말 신뢰가 가고 믿음이 가는 곳만 가끔 찾아가서 아이들과 놀아주고 합니다.”

-‘연희동 고양이 집사’라는 별명은 어떻게 생겨났나요?

“지금도 저희 식당 마당엔 길고양이들이 왔다 갔다 하고 있어요. (웃음)

사람이나 동물이나 다 같은 생명인데 춥고 배고프고 떨고 있으면 마음이 아프고 안타깝잖아요? 군데군데 집도 만들어 놓고 수시로 확인하고 있어요. 한 곳에는 특별하게 CCTV도 설치해서 잘 지내는지 확인하고요.

겨울에는 고양이들에게 가장 큰 문제가 물이라고 하더라고요. 물그룻이 얼어있으니 물 구하기가 쉽지 않겠죠. 그래서 저희 집에선 물도 밥과 함께 챙겨주고 해요.”

-길고양이들 이름도 지어주신다고 들었어요.

“예전에는 더 많이 지어줬던 것 같아요.기절이, 노랑이, 예쁜이 등 기억에 남는 애들이 있어요. 이름을 지어줄 때는 각자 개성에 맞게 이름을 지어줘요.

그중에서도 기절이는 어린 고양이였는데 사료를 먹다가 목에 걸려서 숨이 막혀서 컥컥 데는 걸 제 아내가 목을 주물러서 마사지해주고 인공호흡하듯이 입으로 훅훅 불어서 겨우 살려냈어요.

그렇게 잠깐 기절했다가 살아났다고 해서 기절이, 털 색깔이 노란 고양이는 노랑이, 얼굴이 예쁘면 예쁜이. 그렇게 이름 지어주곤 해요”

 

-요리사를 꿈꾸는 젊은이들에게 조언 한마디 부탁드릴게요.

“요리는 오랜 세월을 거쳐서 배우고 노력하면 가능해요. 하지만 인성은 어느 정도 타고나는 부분이 있어요. 항상 인성이 정말 중요한 것 같아요. 인성이 좋지 않으면 주변에 사람이 생기거나 남아있지 않기 때문에 일을 하는데 있어서 제한적인 것들이 많아요. 

사실 인성도 노력하면 다 고쳐져요. 저도 정말 많은 부분을 노력해서 고쳤어요, “

-주방에서의 일이 고되고 힘들어서 견디지 못하고 꿈을 포기하는 친구들은 어떻게 하시나요?

“솔직히 이야기해서 힘들어서 포기한다고 하는 친구들은 조언도 못해요.

그런 친구들은 조언을 해서 며칠 더 붙잡아 놓을 수 있을 뿐이지 결국에는 그만두고 포기해요.그런 친구들에겐 빨리 그만두고 다른 길을 찾으라고 해요. 그 친구들은 어차피 다른 일을 해도, 다른 가게를 가도 똑같아요.

하지만 참고 남아있는 친구들은 제가 끝까지 보듬죠.”

-반려인들에게 하고픈 부탁이 있으시다고요.

“물론 반려동물을 사랑해주시고 아껴주시는 분들이 많은 것을 알고 있습니다. 전 ‘반려동물을 사랑해달라’고 부탁하지는 않을게요. 학대만 하지 말아 주세요.

또 하나 부탁드리자면 반려동물을 사지 말고 입양해주세요.” 

미국 텍사스주의 ‘평생 친구 동물보호소'(Friends for Life Animal Shelter) 직원들은 6살 난 고양이 퀼티(Quilty) 때문에 한동안 골치를 앓았다. 자꾸만 다른 고양이들과 함께 탈출을 시도했기 때문.

그럴 때마다 번번이 직원에게 발각되어 독방에 갇히는 신세지만 자유를 향한 녀석의 갈망은 멈출 줄 모른다.

보호소 직원 제니퍼 홉킨스(Jennifer Hopkins) 씨는 “퀼티가 보호소에 온 이래로 고양이 방문이 열려 있을 때가 많았다”라고 말한다. 방문 손잡이를 돌려서 문을 여는 모습이 CCTV에 찍히는 바람에 완전 범죄(?)에는 실패했지만 세 번이나 방을 탈출한 걸 보면 마술사 뺨치는 놀라운 솜씨라고 할 밖에.

사진 출처: 페이스북

보호소 측은 말썽꾸러기 퀼티를 독방에 가두고 페이스북에 녀석의 사진을 올렸다. 벌을 주려는 의도였지만 네티즌들은 오히려 ‘퀼티에게 자유를’(#FreeQuilty)이라는 캠페인을 벌이며 퀼티 편에 서고 있다. 인터넷 상의 인기에 힘입어 CNN, 뉴스위크, 타임 등 유수의 언론에 보도되기도. 열혈팬(?)들의 요청에 따라 보호소 측은 퀼티 티셔츠까지 만들었다.

사진 출처: bonfire 

한 차례 입양되었으나 묘주가 이사하게 되어 다시 보호소로 돌아왔다는 퀼티의 사연이 공개되자 입양 신청이 쇄도했다. 입양 절차가 마무리되는 대로 곧 새 가족을 찾게 될 퀼티. 부디 새 보금자리에 적응해 ‘탈출'(?)을 더 이상 시도하지는 않기를.

호주 멜버른 서남쪽의 항구도시 질롱의 한 주택가. 

유기묘 신고를 받고 출동한 구조대원들은 깜짝 놀랐다. 고양이의 귀가 네 개고, 오른쪽 눈은 기형이었기 때문. 즉시 안구 적출 수술이 필요한 만큼 심각한 상태였다.

구조대는 프랭크를 지역 동물보호단체(Geelong Animal Welfare Society)로 이송했다. 이 고양이는 거기서도  독특한 외모 때문에 단번에 큰 주목을 받았다.

하지만 수술을 마친 이 고양이를 본 자원봉사자 조지아 앤더슨(Georgia Anderson)은 단번에 이 고양이의 매력에 빠져 버렸다. “수술 후 통증이 심했을 텐데도 제 얼굴에 얼굴을 부비며 가르릉거리는 모습이 사랑스러워 우리 집에서 돌보기로 했다”는 것.

사진 출처: 인스타그램(@frank_n_kitten)

이 고양이는 수술 후 생긴 봉합자국 때문에 ‘프랑켄키튼’(Frankenkitten)이란 이름이 붙었다. ‘프랑켄슈타인’에서 따온 별명인데 앤더슨 씨가 직접 붙인 것. 애칭은 ‘프랭크’.

당시 앤더슨씨 집에는 이미 고양이만 세 마리(합죽이[Toothless], 미나[Mina], 루시우스 말포이[Lucius Malfoy])에 더들리(Dudley)라는 이름이 있는비글까지 한 마리 있었다.

수술 직후 낯선 환경에 적응하기는 쉽지 않았을 터. 하지만 프랭크는 처음부터 마치 제 집에 온 양 다른 반려동물과 무리 없이 어울렸다. 앤더슨 씨는 그 모습에 프랭크를 입양하기로 결정했다.


특이한 외모가 꼭 좋은 것만은 아니다. 귀가 네 개인 고양이는 유전 질환에 시달릴 확률이 높기 때문. 반려묘로 선호되지 않는 데는 이유가 있다. 프랭크도 부정 교합 때문에 치아 상태가 좋지 않았다. 아랫니보다 윗니가 훨씬 튀어나왔던 것.

하지만 최적의 보금자리를 찾은 덕에 지금은 마음껏 뛰어 놀며 남부럽지 않게 지내고 있다. 앤더슨 씨 역시 “그동안 입양을 앞둔 유기동물들을 80여마리나 돌봐왔지만 프랭크처럼 특별한 고양이는 처음이었다”고 하니 천생연분이라고 할 수 밖에 없을 듯.

 

 반려동물을 많이 키우는 만큼 반려동물 관련 사건, 사고도 많이 일어나고 있다. 또 잃어버리는 안타까운 일들도 일어난다.

반려동물은 잃어버리면 찾기 어렵다. 잃어버린 사이에 사고나 굶주림, 추위 등으로 죽는 경우도 있다. 유기견 보호센터에서도 약 10일 이후에도 분양되지 않으면 안락사 시킨다.

그렇다면 잃어버린 반려동물을 쉽게 찾을 수 있는 방법이 없을까?

최근 미국에서는 한 유실견과 보호자의 ‘극적인 상봉’이 이루어진 드라마 같은 이야기가 펼쳐졌다. 주인공은 미국 플로리다주에 사는 캐서린 스트랭과 그녀의 반려견 14살 폭스테리어 더치스이다.

이들은 자그마치 12년 만에 한 동물보호소에서 극적으로 재회했다. 12년이라는 긴 시간도 시간이지만 이들이 다시 만난 동물보호소는 스트랭이 사는 플로리다주에서 거리상으로 1천818km나 떨어진 펜실베이니아주 피츠버그시에 있었다.

더치스를 찾았다는 소식을 접한 스트랭이 버선발로 뛰어나가 차를 몰고 달려왔는데도 무려 18시간이 넘게 걸리는 먼 거리였다. 

12년 전인 2007년, 당시 2살짜리 어린 강아지였던 더치스는 스트랭이 일을 하러 나간 사이 12살이었던 스트랭의 아들이 학교에서 들어와 현관문을 열어 놓는 바람에 행방불명되었다.

하지만 스트랭은 더치스를 찾을 수 있을 거라는 희망을 버리지 않았고, 그래서 매년 15달러의 ‘마이크로칩’ 비용을 꼬박꼬박 내가면서 이사할 때마다 연락처를 업데이트하는 것도 잊지 않았다.

결국 지난 7일 피츠버그의 한 헛간 주위에서 잔뜩 굶주린 채 떨고 있던 더치스를 누군가가 발견하여 보호소에 데려갔다. 그리고 보호소 직원들이 더치스의 몸을 스캔하자 심긴 마이크로칩 덕분에 원래 주인이었던 스트랭의 연락처가 나와 그녀에게 연락을 할 수 있었다.

지난 12년 동안 더치스가 어떻게 어디서 지냈는지는 알 수 없다. 또한 어떻게 플로리다에서 펜실베이니아까지 가게 됐는지는 더더욱 알 길이 없다.

보호소 관계자는 “그렇게 먼 거리를 더치스가 홀로 이동했을 가능성은 희박하다”며 “아마 누군가가 펜실베이니아까지 데리고 갔다가 다시 잃어버렸거나 유기했을 것”이라고 추측만 하고 있을 뿐. 그러면서 “이 드라마 같은 상봉은 마이크로칩을 통한 동물등록제가 없었다면 절대 불가능했을 일”이란 점을 강조했다.

뜻밖에도 버려진 유기동물보다 잃어버린 유실동물이 더 많다는 조사가 있다.
실제로 반려동물이 방치되거나 길에서 돌아다니다가 엉겁결에 보호소로 들어오게 되는 경우도 8% 정도 되는 것으로 추정되고 있다.

우리나라의 반려견 등록률은  2018년 기준, 30%에도 못 미치는 것으로 추정돼 아직 턱없이 낮은 실정이다. 게다가 등록을 한다고 해도 사후 관리가 잘 이뤄진다는 보장이 없으며, 주인 연락처가 바뀌었거나 다른 주인에게 분양될 경우 정보가 업데이트되지 않는 경우도 종종 있다.

유기동물 신고가 접수되면 대부분 동물구조단체를 통해 동물을 포획한 후 유기동물 보호센터로 이송하는데 이때는 유기동물과 유실동물을 구분하지 않고 모두 유기동물센터로 보내진다.

이 과정에서 유실동물이 주인을 찾을 기회가 원천 봉쇄되기도 하고, 안락사를 시행하지 않는 보호단체나 활동가들이 개입할 수 있는 여지가 차단되어버리는 경우도 많다.

잃어버리지 않도록 각별한 주의를 하는 것이 최선이다. 하지만 혹시 모를 최악의 상황을 대비하여 반려동물을 등록하고, 소재지나 연락처가 바뀌는 경우 최신으로 업데이트를 해야 한다.

그리고 반려인 연락처가 적혀있는 목걸이를 착용시켜, 혹시 잃어버리더라도 ‘유기견’이 아닌 ‘유실견’임을 알리고 연락을 받을 수 있게 조치해야 한다.